Edward van Gils: ‘Voetbal kan het verschil maken in de gevangenis'

Deze hoofdrubriek bevat 6 rubrieken:

Weblog

Edward van Gils (44) reist als succesvol straatvoetballer de hele wereld rond. Speelde met of tegen Ronaldinho, Maradona, Ryan Giggs en tal van andere (oud-)topvoetballers. Hij wordt gezien als de Godfather van het straatvoetbal. Maar het had niet veel gescheeld of ‘Ed’ was in de gevangenis beland en voorgoed verdwenen in de anonimiteit. Voor die misstappen wil de koning van de straat anderen nu graag behoeden. Vandaar dat hij ook geen seconde na hoefde te denken toen hij de vraag kreeg om ambassadeur te worden van de Dienst Justitiële Inrichtingen.

Met onder andere het succesvolle YouTube-kanaal KingsDome, een gelijknamige sportschool, een contract met Nike en een eigen personage in de wereldwijd populaire voetbalgame Fifa mag Edward van Gils zich een zeer succesvol internationaal ondernemer noemen. Maar de man in kwestie weet als geen ander dat het weinig had gescheeld of het was veel minder goed met hem afgelopen. “Ik kreeg op het goede moment een spiegel voorgehouden en de juiste adviezen van mensen die het beste met me voorhadden.”

Geen lieverdje

Van Gils was in zijn jonge jaren geen lieverdje. De straat met zijn eigen wetten was zijn terrein. Daar gold het recht van de sterkste en daar voelde de jonge Edward zich prima thuis. “Ik heb dingen gedaan waar ik niet trots op ben en denk dat de gevangenis op een gegeven moment één van de twee plekken was, waar ik terecht zou zijn gekomen. Ik was er heel dichtbij”, zo blikt hij nu terug. Hij spreekt het niet hardop uit, maar de andere plek waar hij op doelt was tussen zes planken.

“Veel jongens waar ik destijds mee omging, hebben minder geluk gehad dan ik. Die zijn wel in de gevangenis beland of het is nog minder met ze afgelopen.” Zelf heeft Edward van Gils inmiddels al heel wat gevangenissen van binnen gezien. Alleen niet als gedetineerde, maar als bezoeker. “Met StreetKings of in mijn eentje heb ik tal van clinics gegeven aan gedetineerden. Het spelen met een bal geeft een gevoel van vrijheid. Ook wanneer je letterlijk gevangen zit.”

Normen en waarden

En voetbal tijdens detentie heeft meer positieve kanten. “Het is iets om naar uit te kijken, beweging is gezond, het geeft je normen en waarden mee en je leert omgaan met winnen en verliezen, met voorspoed en tegenslag”, zo somt Van Gils enkele voordelen op van wat een simpel potje voetbal teweeg kan brengen. “Voetbal zorgt ervoor dat iemand beter in zijn vel komt te zitten en daardoor beter omgaat met andere gedetineerden en met het gevangenispersoneel.”

“Binnen DJI ben ik betrokken bij ‘Werk via Sport’. Dit zijn sporttrajecten waarbij (ex-)gedetineerden – vaak via een voetbalclub – naar betaald werk worden begeleid. Dit is vaak zeer succesvol. Het zijn projecten die ik erg belangrijk vind ik en waaraan ik graag mijn steentje wil bijdragen.”

Gevangenis in Aruba

Zijn status als één van ’s werelds beste en meest succesvolle straatvoetballers opent deuren. Of zelfs een gevangenispoort. “Zeven of acht jaar geleden ben ik gevraagd door de president van Aruba. Hij had problemen in de gevangenis en heeft mij over laten vliegen. Met de vraag of ik een voetbaltoernooi wilde organiseren binnen de muren van de bajes. Dat heb ik gedaan. De gedetineerden hadden de dag van hun leven. Jarenlange vetes werden even terzijde gelegd. Ze hadden plezier en er was respect voor elkaar. Dat dankzij alleen maar een voetbal. Sinds die dag weet ik dat ik het verschil kan maken voor deze mensen!”

Maandag 14 september verschijnt deel 2 van het interview met DJI-ambassadeur Edward van Gils: ‘In de gevangenis in Colombia voelde ik me best onveilig’